7th October, 20207 min read

Aceites esenciales: los hechos

Medical Reviewer: Healthily's medical team
Author: Georgina Newman
Revisado por un profesional médico

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Este contenido ha sido creado en inglés originalmente. Puede encontrar la versión original aquí, la cual ha sido estrita por Georgina Newman y revisada médicamente por Healthily's medical team.

Los aceites esenciales se venden como alivios de todos los problemas, desde el estrés y la ansiedad hasta los dolores de cabeza y de garganta.

Pero, ¿es cierto que tienen estas propiedades para la salud? ¿son seguros de usar? Esto es lo que dicen las evidencias.

¿Qué son los aceites esenciales?

Los aceites esenciales son extractos de plantas. El aceite se extrae mediante un proceso de prensado o vapor. Estos compuestos son los que llevan el aroma de la planta.

Los aceites esenciales se usan comúnmente en aromaterapia, una forma de terapia complementaria que usa estos aceites para mejorar el bienestar.
En aromaterapia, los aceites se pueden utilizar de diferentes formas. Se pueden:

  • Inhalar directamente; por ejemplo, agregando unas gotas de aceite esencial a un baño tibio o en un recipiente con agua caliente e inhalarlo por la nariz
  • Inhalar indirectamente; por ejemplo, usando un difusor o una barra aromática
  • Aplicar a la piel; por ejemplo, durante un masaje

Cuando se aplican aceites esenciales en la piel, generalmente se diluyen con aceites portadores, como el aceite vegetal, lo que hace que sea menos probable que causen reacciones en la piel.

También puede comprar aerosoles, velas, sales de baño y cremas que contienen aceites esenciales en muchas tiendas de salud y belleza o farmacias.

Los aceites esenciales pueden afectar su piel, así que siempre haga una prueba en su piel antes de usarlos (incluso si los usa con un aceite portador).

¿Qué aceites esenciales hay disponibles?

Hay más de 90 tipos de aceite esencial disponibles en el mercado. Algunas de las opciones más populares incluyen menta, árbol de té, lavanda, jazmín, romero y manzanilla.

Cada aceite a menudo es conocido por tener beneficios para la salud particulares. Por ejemplo, el aceite de lavanda se usa para ayudar con la ansiedad y la falta de sueño, mientras que el aceite de menta se usa para ayudar a mejorar los trastornos digestivos, como el síndrome del intestino irritable (SII).

Los aceites esenciales, ¿funcionan?

Se hacen muchas afirmaciones sobre los beneficios para la salud de los aceites esenciales, pero actualmente no hay suficientes investigaciones científicas para respaldar la mayoría de ellos.

Sin embargo, dado el aumento de la popularidad de los aceites esenciales, está aumentando la cantidad de estudios que evalúan su efectividad en el tratamiento de algunos problemas de salud.

Los estudios realizados hasta la fecha han analizado la eficacia de los aceites esenciales para mejorar los síntomas de enfermedades como la ansiedad, el estrés, el insomnio, la depresión y la demencia. Más concretamente, los estudios han analizado si un aceite esencial como la lavanda o la manzanilla puede ayudar a aliviar las náuseas durante el embarazo y el dolor durante el parto.

En la mayoría de los estudios, los resultados fueron mixtos y una revisión científica de las evidencias existentes concluyó que se necesita más investigación.

Algunos estudios descubrieron que los aceites esenciales, en particular la lavanda, pueden ser beneficiosos para dormir y aliviar la ansiedad en los adultos. Por ejemplo, un estudio realizado en el 2017 analizó la calidad del sueño en personas con enfermedades cardíacas y descubrió que el aceite de lavanda inhalado mejoraba el sueño y reducía la ansiedad.

Una revisión de 2019 también descubrió que el aceite de lavanda ayudó a reducir la ansiedad en las mujeres durante la primera etapa del parto, pero los autores del estudio recomendaron que se realicen más investigaciones.

Cuando se aplica sobre la piel, también hay algunas evidencias de que el aceite de árbol de té puede ser beneficioso para aliviar los síntomas del pie atleta.

Algunos aceites esenciales, incluyendo el de árbol de té y el eucalipto, también pueden ofrecer una pequeña cantidad de protección contra bacterias y virus, sugieren los estudios. Ambos aceites muestran un efecto mínimo cuando se usan en productos dentales, como enjuagues bucales, pero se necesita más investigación.

Los aceites esenciales, ¿son seguros de usar?

Los aceites esenciales generalmente se consideran seguros de usar si se aplican correctamente. Algunas de las formas más seguras de aplicarlos incluyen el uso de barras perfumadas y aceites corporales.

Sin embargo, la falta de una regulación adecuada sobre la comercialización y venta de aceites esenciales significa que no siempre puede comprar un producto "puro", por lo que la calidad puede variar.

Aunque los aceites esenciales provienen de plantas, los ingredientes no deben verse automáticamente como naturales u orgánicos y en consecuencia buenos para la salud.

Según la Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos (FDA, por sus siglas en inglés), muchos ingredientes vegetales pueden ser tóxicos y perjudiciales para la salud. El aceite de comino, por ejemplo, se puede utilizar de forma segura para cocinar, pero si se aplica sobre la piel puede provocar una reacción.

También se sabe que los aceites esenciales causan irritación de la piel o sarpullidos en algunas personas, especialmente en aquellas con eccema, mientras que las reacciones alérgicas pueden ocurrir en algunas personas que se aplican aceites esenciales en la piel.

Algunos ingredientes también pueden ser perjudiciales para la salud de quienes lo rodean. Por ejemplo, un difusor que contiene aceites esenciales puede ser seguro para los adultos, pero no para los bebés que pueden estar expuestos al vapor.

Cómo comprar aceites esenciales de forma segura

Si está pensando en comprar un aceite esencial, vale la pena seguir los siguientes pasos.

Elija productos en una botella de vidrio

Busque un producto en una botella de vidrio; en general, un producto de aceite esencial más puro se venderá en una botella de vidrio, ya que este envase ayuda a conservarlo.

Lea la etiqueta

La etiqueta debe tener escrito el nombre en latín de la planta y detalles sobre su pureza y otros ingredientes.

Los aceites de fragancias y perfumes pueden contener más sustancias químicas que los aceites esenciales.

Piense en las personas con las que vive

Comprar un difusor puede no ser seguro si lo instala en un lugar donde viven otras personas. Incluso si no le afecta el vapor de aceite esencial, podría, por ejemplo, irritar la piel de un bebé o un niño pequeño.

Antes de comprar aceites esenciales, considere si hay alguien en su casa que pueda estar en riesgo por el vapor.

Cómo usar los aceites esenciales de manera segura

Si está pensando en probar los aceites esenciales, busque un aromaterapeuta cualificado y siga sus consejos sobre cómo usar los aceites esenciales.
Un aromaterapeuta no puede proporcionar un diagnóstico médico, pero puede orientarle sobre cómo usar los aceites esenciales de manera segura y cómo reducir el riesgo de efectos secundarios al usarlos.

Los efectos secundarios posibles del uso de aceites esenciales incluyen:

  • Dolor de cabeza
  • Sensación de malestar
  • Una reacción de la piel, como una erupción

Nunca agregue aceites esenciales a la comida o bebida, ya que pueden ser venenosos si se consumen, incluso en pequeñas cantidades.

En su lugar, siga las instrucciones de la botella y dilúyalas para minimizar el riesgo de que el aceite que use le cause sarpullido o irritación en la piel. Si tiene una reacción alérgica o cualquier otra reacción a un aceite esencial, consulte con su médico.

También debe consultar con su médico antes de usar un aceite esencial si está tomando algún medicamento, ya que algunos aceites pueden interferir con ciertos medicamentos.

Y asegúrese de que las botellas de aceite esencial se mantengan alejadas de los niños pequeños.

Puntos clave

  • Los aceites esenciales son extractos de plantas concentrados, elaborados a través de un proceso de prensado o vaporización
  • Los aceites esenciales se usan con frecuencia pero tienden a estar asociados con la aromaterapia, un tratamiento alternativo que usa estos aceites para ayudar a mejorar el bienestar
  • Se necesitan más investigaciones para saber si los aceites esenciales son eficaces para tratar problemas de salud
  • Los aceites esenciales generalmente se consideran seguros, pero es importante que se usen correctamente
  • Si toma medicamentos y desea probar los aceites esenciales, hable primero con su médico
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